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Cómo este extraño planeta gigante llegó a parecerse a una pelota de fútbol

Sol Amaya

(CNN) — En la búsqueda de planetas más allá de nuestro sistema solar, los astrónomos encontraron un exoplaneta gigante que se parece más a una pelota de fútbol o de rugby que a una esfera.

El planeta, llamado WASP-103b, es uno de los extremos. Situado a unos 1.225 años luz de la Tierra en la constelación de Hércules, el planeta tiene casi el doble del tamaño de Júpiter.

El extraño mundo también está 50 veces más cerca de su estrella que la Tierra del sol. Completa una órbita completa alrededor de su estrella, WASP-103, en poco menos de un día terrestre. Con su escala y órbita corta, este gigante gaseoso se clasifica como un planeta “Júpiter caliente”.

El planeta fue descubierto por primera vez en 2014 y ha sido observado utilizando los telescopios espaciales Hubble y Spitzer. Los investigadores querían obtener otra perspectiva de WASP-103b utilizando CHEOPS, o la misión conjunta de Suiza y el Satélite ExOPlanet de caracterización de la Agencia Espacial Europea, para combinar con observaciones anteriores.

El satélite, lanzado en 2019, busca planetas potencialmente habitables. Detecta planetas utilizando el método de tránsito, o midiendo las caídas en el brillo estelar cuando un planeta pasa frente a una estrella.

Cuando los astrónomos observaron el paso de WASP-103b frente a su estrella, pudieron ver la extraña forma del planeta, parecida a una pelota de fútbol.

Un estudio que detalla los hallazgos fue publicado este martes en la revista Astronomy & Astrophysics.

“Después de observar varios de los llamados ‘tránsitos’, pudimos medir la deformación. Es increíble que pudiéramos hacer esto, es la primera vez que se realiza un análisis de este tipo”, dijo la coautora del estudio Babatunde Akinsanmi, un investigadora postdoctoral de la Universidad de Ginebra, en un comunicado.

El papel de las mareas oceánicas

Los investigadores sospechan que la forma alargada se debe a la fuerza de las mareas masivas que se producen en el planeta.

En la Tierra, las mareas oceánicas son en gran parte el resultado de la atracción gravitacional de la luna. Esta fuerza provoca mareas bajas y altas, pero nada lo suficientemente dramático como para ser visible desde el espacio.

“Debido a su gran proximidad a su estrella, ya habíamos sospechado que se producen mareas muy grandes en el planeta. Pero aún no habíamos podido verificar esto”, dijo el coautor del estudio, Yann Alibert, profesor de astrofísica en la Universidad. de Berna, en un comunicado.

La deformación del planeta también permitió a los investigadores aprender más sobre su composición, que es gaseosa como Júpiter. Si bien el planeta más grande de nuestro sistema solar tiene una temperatura promedio gélida de 162 grados Fahrenheit negativos (108 grados Celsius negativos), es probable que este planeta esté inflado debido al calor de su estrella increíblemente cercana, razón por la cual se considera que es un “caliente”. planeta “Júpiter”.

La estrella es unos 200 grados más caliente y 1,7 veces más grande que nuestro sol.

Los astrónomos quieren investigar otro misterio sobre el planeta. Por lo general, un planeta masivo como este que orbita de cerca a su estrella anfitriona se acercaría gradualmente a la estrella con el tiempo y sería engullido por ella. Las mediciones actuales parecen sugerir que el planeta se está alejando más, en lugar de acercarse a su estrella.

Las observaciones futuras pueden ayudar a los astrónomos a descubrir más sobre la estructura interna y la deformación del planeta, así como sobre exoplanetas similares. Los Júpiter calientes demostraron ser comunes durante los primeros días de la detección de exoplanetas, pero los planetas deformados son increíblemente raros.

Previamente, el Telescopio Espacial Hubble reveló que el calor extremo y la intensa gravedad de su estrella están deformando otro planeta, llamado WASP-121b, en la forma de una pelota de fútbol.

“Esto mejoraría nuestra comprensión de estos llamados ‘Júpiter calientes’ y permitiría una mejor comparación entre ellos y los planetas gigantes del Sistema Solar”, dijo la coautora del estudio Monika Lendl, profesora asistente de astronomía en la Universidad de Ginebra, en un comunicado.

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